Un desastre medioambiental en la selva amazónica de proporciones épicas. Una de las mayores empresas petroleras del mundo niega haber tenido nada que ver. Miles de indígenas sufren crecimientos cancerígenos y bebés perdidos en el embarazo o nacidos con deformidades por la contaminación de su suelo y agua con productos químicos tóxicos. Un valiente abogado de derechos humanos ha luchado por ellos durante 25 años. Una sentencia judicial multimillonaria.

Tiene todos los ingredientes de una historia de héroe mítico.

Y así fue. Hasta que ese gigante petrolero multinacional contrató a investigadores privados para que siguieran los movimientos del abogado, inició una campaña pública de desprestigio contra él y reunió literalmente a cientos de abogados para aniquilarlo. Acabó bajo arresto domiciliario durante más de dos años y acaba de ser liberado.

Este es el destino de Steven Donziger, el hombre que se enfrentó a las grandes petroleras, y a eso lo llamamos SLAPP.

¿Qué es un SLAPP?

SLAPP son las siglas de Strategic Lawsuit Against Public Participation (Demanda Estratégica contra la Participación Pública, por sus siglas en inglés.) y es lo que utilizan las empresas pobres en ética, pero ricas en efectivo para intentar silenciar a sus críticos.

En todo el mundo, las personas denuncian las injusticias que ven. Muchos lo hacen con gran riesgo personal. El activista turco Osman Kavala, por ejemplo, fue condenado a cadena perpetua por denunciar al gobierno del presidente turco Recep Tayyip Erdogan.

Pero, aunque usted viva en un país en el que es poco probable que su gobierno le encarcele por hablar de temas de interés público, una SLAPP es una demanda que utilizan los grandes contaminadores del sector privado y los violadores de los derechos humanos para intentar aplastar a quienes se manifiestan en contra.

Suelen presentarse contra líderes comunitarios, activistas sociales, periodistas, líderes indígenas y defensores del medio ambiente.

Las SLAPP son demandas sin fundamento. No tienen nada que ver con la justicia y están exclusivamente diseñadas para silenciar y acosar a los críticos obligándoles a gastar dinero para defenderse de estas demandas.

Por desgracia, son eficaces. ¿Por qué? Porque puede llevar años y cientos de miles de dólares luchar en los tribunales. Para poner fin a una SLAPP, los acusados falsamente "suelen aceptar amordazarse, disculparse o "corregir" sus declaraciones", según el Proyecto de Participación Pública.

Aún más preocupante, la Relatora Especial de la ONU sobre la situación de los defensores de los derechos humanos, Mary Lawlor (lee más sobre Lawlor y su trabajo aquí) explica que "se han convertido en una tendencia mundial".

4 datos clave que hay que saber sobre las SLAPP

  • 2 de cada 5 personas viven en un país con libertades cívicas reprimidas.
  • El mayor número de SLAPP ocurren en América Latina.
  • Casi tres cuartas partes de los casos se presentaron en países del Sur Global.
  • La mayoría de los individuos y grupos que se enfrentan a los SLAPP plantearon su preocupación por cuatro sectores: minería, agricultura y ganadería, tala y madera, y aceite de palma.

Casos de "SLAPPshots"

Desde un congresista que demandó a la CNN hasta una guardería de perros que buscaba un acuerdo de un millón de dólares por una crítica de una estrella en Yelp, aquí están los SLAPP más escandalosos de la historia reciente.

  1. Una empresa maderera presenta una demanda por difamación contra activistas malay

SAVE Rivers (una organización de la sociedad civil que apoya y empodera a las comunidades indígenas para que protejan sus tierras, ríos y cuencas hidrográficas en Malasia) inició #StopTheChop en 2021. La campaña argumenta que una empresa maderera está destruyendo tierras indígenas.

Esa empresa, Samling Plywood, se dio la vuelta y demandó a SAVE Rivers por publicar declaraciones difamatorias. La empresa maderera exige una disculpa de SAVE Rivers, una orden judicial que le impida informar sobre los problemas y mucho dinero.

  1. Activistas hondureños bajo arresto domiciliario por protestar contra una empresa de pollos

El 29 de marzo de 2021, varios manifestantes ecologistas fueron detenidos tras una denuncia de la empresa hondureña de pollos El Cortijo. ¿La acusación? Protestar por la conexión de la empresa avícola con la contaminación de un río local frente a sus oficinas.

Después de estar bajo arresto domiciliario durante casi un año, la SLAPP contra los defensores de los derechos medioambientales fue desestimada en abril de 2022.

  1. Los defensores del medio ambiente demandados por un anuncio del New York Times

En 2001, un grupo de ecologistas sacó un anuncio impreso en el New York Times que decía "Calentamiento global: ¿cómo acabará?"

El anuncio destacaba las causas, los impactos potenciales y las posibles soluciones al cambio climático. Y, sobre todo, señalaba al carbón como una de las principales causas del calentamiento global.

En respuesta, la Western Fuels Association (los grandes de la industria del carbón) demandó al grupo ecologista por "promulgar declaraciones falsas y engañosas sobre el impacto de la quema de combustibles fósiles".

El tribunal de distrito de Wyoming desestimó la demanda.

  1. La reseña de Yelp de Texas de una estrella

Mientras estaban de vacaciones en 2016, Michelle y Robert Duchouquette dejaron a sus perros y a su pez mascota al cuidado de una empresa de alojamiento de mascotas, Prestigious Pets, en Dallas. Cuando volvieron, se dieron cuenta de que el agua de los peces estaba turbia porque los habían alimentado en exceso. Descontentos con el servicio, la pareja acudió directamente a Yelp para exponer sus quejas. La reseña de una estrella concluía que "la empresa no es una que recomendaría".

La empresa les denunció con una demanda que acusaba a los Duchouquettes de difamación y de incumplimiento de la cláusula de no desprestigio del contrato de servicios, solicitando una indemnización de hasta un millón de dólares. Prestigious Pets afirmaba que la atención negativa había dejado su negocio como "la cáscara de su antiguo éxito".

La pareja contrató abogados para presentar una moción de desestimación del caso, en la que se afirmaba que estaban ejerciendo su derecho a la libertad de expresión al escribir la crítica negativa. La demanda fue desestimada.

  1. El periodista que informa sobre la conducción en estado de ebriedad de un político

Cuando Marc D'Amelio entró en la carrera política de Connecticut por un escaño en el Senado, la escritora Nancy Chapman desenterró los registros de un cargo por conducir bajo los efectos del alcohol en su pasado.

Se puso en contacto con D'Amelio para que comentara la historia en su blog, NancyOnNorwalk, arrojando luz sobre su pasado.

Tan pronto como se conoció la historia, D'Amelio demandó a Chapman por invasión de la intimidad y angustia emocional. Pero después de que su abogado montara una defensa anti-SLAPP, retiró los cargos.

¿Existen leyes contra las SLAPPs?

Sí, se llaman leyes anti-SLAPP y pretenden evitar que las grandes empresas utilicen los tribunales y las posibles amenazas de demanda, para intimidar a la gente.

Para las organizaciones de noticias y los periodistas que dirigen historias de investigación, existen estatutos anti-SLAPP para protegerlos de la amenaza financiera de los casos de difamación sin fundamento.

Según la mayoría de las leyes anti-SLAPP, la persona demandada puede voltear la situación presentando una moción para desestimar el caso porque se trata de un asunto de interés público. La gran empresa tiene entonces que demostrar la probabilidad de ganar la demanda. Si no puede hacerlo, la demanda se desestima y, en algunos casos, tiene que pagar los honorarios legales del demandado.

¿Cómo puedo ayudar? 3 acciones que puedes tomar ya para proteger la defensa de los derechos

En el siguiente vídeo, la defensora de los derechos humanos Sutharee Wannasiri comparte la lección clave que ha aprendido sobre cómo luchar contra las SLAPP.

  • Usa tu voz: En palabras de Sutharee Wannasiri: "Sigue diciendo la verdad al poder".
  • Corre la voz: comparte este artículo con tus amigos. Como demuestra la mala crítica de Yelp, los SLAPP pueden afectar a cualquiera, no solo a los abogados de derechos humanos que están en primera línea de la selva amazónica.
  • Responde un quiz: Ahora que ya te has informado sobre los SLAPP, haz nuestro test para ver si sabes lo que hay que hacer.

Explainer

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Lo que debes saber sobre cómo las empresas amordazan a las voces que defienden los derechos humanos y el medio ambiente

Por Tess Lowery