Al girar por la avenida South Wentworth en el barrio chino de Chicago, uno de los primeros edificios que verás es el Centro Pui Tak. Decorado con intrincados detalles y un tejado en forma de pagoda, el centro es un pilar para los nuevos inmigrantes y las generaciones de chinos estadounidenses que llaman a Chicago su hogar.

"Es un edificio emblemático en la comunidad", dijo a Global Citizen David Wu, director ejecutivo del Centro Pui Tak.

Construido originalmente en la década de 1920, el edificio actuaba como centro de asistencia para los inmigrantes chinos que llegaban a Chicago y era conocido como el Ayuntamiento no oficial de la zona. Después de que el edificio fuera adquirido por la Iglesia de la Unión Cristiana China (CCUC) y se le cambiara el nombre en 1994, el Centro Pui Tak se convirtió en un lugar de reunión para la comunidad.

Tanto si eres un nuevo inmigrante que busca ayuda para el empleo como un habitante de Chicago de segunda generación que quiere que sus hijos aprendan mandarín, el centro alberga programas y clases que ayudan a las familias a disfrutar de una vida plena. Y a lo largo de la pandemia de COVID-19, el Centro Pui Tak se ha asegurado de que su comunidad pueda contar con él para mantener a sus vecinos a salvo.

Para algunos en Estados Unidos, marzo de 2020 se considera el comienzo de la pandemia de COVID-19. Pero para muchos estadounidenses de origen asiático -y especialmente para los que viven y trabajan en los barrios chinos de todo el país- los temores sobre el coronavirus se convirtieron en creencias xenófobas y racistas mucho antes de que se anunciaran las órdenes oficiales de permanecer en casa.

A medida que los negocios cerraban, los asiático-americanos se convirtieron en uno de los primeros grupos en experimentar los efectos negativos de la pandemia en sus finanzas.

"El barrio chino se vio especialmente afectado porque los nuevos inmigrantes suelen trabajar en restaurantes, en el servicio doméstico y en hoteles; esos fueron los primeros lugares donde se despidió a la gente", comentó Wu.

VaccineActivists_PuiTakCenter_Chicago_LinghuaQiForGlobalCitizen-11.jpgDavid Wu, the executive director of the Pui Tak Center, is the lead and main organizer of the vaccination efforts for Chinatown residents in Chicago.
Image: Linghua Qi for Global Citizen

Los negocios del barrio chino de Chicago empezaron a experimentar un descenso de la actividad económica de entre el 40% y el 50% en febrero de 2020, debido al temor de los visitantes al coronavirus. En marzo, esa cifra aumentó al 80%.

Tradicionalmente, los estadounidenses de origen asiático han registrado tasas de desempleo más bajas en comparación con las poblaciones negra y latina de Estados Unidos. Sin embargo, entre octubre de 2019 y mayo de 2020, la tasa de desempleo de la comunidad asiático-americana y de las islas del Pacífico (AAPI) pasó del 2,8% al 15%, una de las más altas del país.

Cuando más residentes del barrio chino de Chicago empezaron a sentir el peso de la pandemia, el Centro Pui Tak pensó en cómo apoyar a la comunidad.

"Durante la primera parte de la pandemia, mucha gente no salía y muchas comunidades no sabían cómo llegar a su gente con mensajes importantes sobre lo que estaba pasando", dijo Wu a Global Citizen. "Recibimos información de los miembros de la comunidad sobre sus necesidades específicas durante la pandemia. Probablemente nuestro primer esfuerzo importante fue ayudar a las personas de habla inglesa limitada a solicitar el desempleo el pasado mes de abril".

El Departamento de Seguridad en el Empleo de Illinois sólo ofrece tres opciones de idiomas para los usuarios que presentan su solicitud por Internet: inglés, español y polaco. Para combatir la disparidad de la ayuda económica, el Centro Pui Tak ayudó a más de 700 personas a solicitar el paro compartiendo materiales traducidos para los hablantes de cantonés y mandarín.

El acceso al idioma es una de las mayores lagunas que tiene Estados Unidos a la hora de proporcionar recursos accesibles a las personas de todo el país. Cuando la mayor parte de la información y los recursos relacionados con el COVID-19 están en inglés, los hablantes no nativos pierden la oportunidad de aprender a protegerse a sí mismos y a sus familias.

Por eso son tan importantes las organizaciones centradas en la comunidad: se aseguran de que nadie se quede atrás.

Cuando el Centro Pui Tak empezó a organizar la distribución de alimentos en colaboración con otros grupos comunitarios de Chicago, interactuó con casi 9.500 hogares. A medida que más personas salían para acceder a los recursos, una unidad móvil de pruebas COVID-19 de Prism Health Labs ayudó a los residentes de Chinatown a hacerse las pruebas sin tener que desplazarse fuera de su barrio.

El servicio de pruebas tuvo tanto éxito en Chinatown que el Centro Pui Tak sabía que sus vecinos se sentirían más cómodos vacunándose en un lugar que conocían bien.

"Somos un edificio muy grande en Chinatown, y como todos nuestros programas estaban alejados, [acoger las vacunas de COVID-19] fue algo que pensamos que podíamos hacer para que las vacunas fueran más accesibles", detalló Wu. "Dijimos que estaríamos encantados de acoger [a Prism Health Labs] cuando las vacunas estuvieran disponibles".

Pui Tak Center

Pui Tak Center
Located on Wentworth Ave, the the Pui Tak Center in Chicago is a landmark building for Chinatown as well as a community center for different services.
Linghua Qi for Global Citizen

Pui Tak Center

Pui Tak Center
Signs outside the Pui Tak Center in Chicago explain the vaccination process.
Linghua Qi for Global Citizen

Pui Tak Center

Pui Tak Center
The temporary vaccination clinic at the Pui Tak Center offers information in both Mandarin and Cantonese for community residents.
Linghua Qi for Global Citizen

A lo largo de la pandemia de COVID-19, las personas de color han constituido un porcentaje desproporcionadamente alto de casos y muertes. Según un estudio de noviembre de 2021 publicado en el Journal of General Internal Medicine, los estadounidenses de origen asiático han muerto de COVID-19 a un ritmo 2,1 veces mayor que los blancos no hispanos, a pesar de constituir una parte menor de la población estadounidense.

Las causas de estas cifras desequilibradas incluyen las bajas tasas de pruebas, los factores socioeconómicos y la discriminación racial. En combinación con la falta de recursos sanitarios accesibles y de divulgación en determinadas comunidades, las personas de color se llevaron la peor parte del coronavirus.

Los grupos centrados en la comunidad, como el Centro Pui Tak, están tomando el asunto en sus manos para comprometerse con su gente directamente. Es más probable que los vecinos confíen los unos en los otros que en los funcionarios de sanidad debido a sus antecedentes y experiencias similares, sobre todo cuando el sistema sanitario tiene un largo historial de maltrato a las personas de color. Al ir de puerta en puerta para proporcionar información precisa y responder a las preguntas sobre el COVID-19, los miembros de la comunidad se están asegurando de que se mantienen a salvo unos a otros.

"Las personas que acuden a nuestros servicios, muchas de ellas tenían más dudas [sobre la vacuna] porque simplemente no lo sabían", dijo Wu. "Muchos inmigrantes siguen viviendo en entornos intergeneracionales y se animan unos a otros a mantener la seguridad de su hogar ampliado vacunándose".

Y añadió: "Ciertamente, acudir a una organización comunitaria conocida ayuda a la hora de transmitir el mensaje".

El Centro Pui Tak empezó a crear y compartir folletos para ayudar a sus vecinos a saber si eran elegibles para la vacuna, así como a organizar seminarios web para que los médicos hablaran de la vacuna. Para aquellos que no tenían conocimientos de inglés o tecnología para apuntarse a una cita por Internet, el centro reclutó voluntarios para que les ayudaran a inscribirse y a responder a las preguntas.

VaccineActivists_PuiTakCenter_Chicago_LinghuaQiForGlobalCitizen-09.jpgThe temporary vaccination clinic at the Pui Tak Center located in the heart of Chicago’s Chinatown. The temporary clinic distributes 150 to 200 doses of vaccines per day.
Image: Linghua Qi for Global Citizen

Actualmente, el centro ha ayudado a vacunar a más de 4.500 personas en su edificio, con clínicas de vacunación que tienen lugar todos los lunes, miércoles y viernes. Parte de su estrategia para ayudar a que la gente conozca la vacuna y confíe en ella consiste en compartir la misma información que los funcionarios sanitarios estadounidenses, pero asegurándose de que se hace de forma eficaz.

El Centro Pui Tak sabía que muchos de los miembros de su comunidad no podían leer ni entender el inglés para conocer los recursos de la COVID-19, por lo que tradujo los materiales al cantonés y al mandarín. Con un grupo de Facebook que tiene más de 5.000 miembros activos, el centro utilizó las redes sociales para compartir información sobre las pruebas y las clínicas de vacunación del mismo modo que anunciaría nuevas clases y programas extraescolares. También se involucró a los vecinos a través de WeChat, una popular aplicación de mensajería utilizada por millones de chinos estadounidenses e inmigrantes que viven en Estados Unidos.

"[WeChat] es el medio social más utilizado por los nuevos inmigrantes", dijo Wu. "Es importante comunicarse en el idioma adecuado, en la plataforma adecuada, para llegar a tu gente".

En todo Estados Unidos, las comunidades de color están creciendo. El censo nacional de 2020 reveló que las poblaciones hispana, asiática y negra han aumentado en los últimos 10 años, y que hay más personas que nunca que se identifican como multirraciales. El censo también mostró que el 21,6% de los encuestados habla una lengua distinta del inglés en casa.

A medida que las comunidades que han sido históricamente ignoradas continúan expandiéndose, los funcionarios gubernamentales deben dar prioridad a la accesibilidad a la hora de crear y compartir recursos, especialmente durante una crisis sanitaria como la del COVID-19. La comprensión de los contratiempos de los centros de información y vacunación sólo en inglés en comunidades predominantemente blancas y ricas ha hecho avanzar los esfuerzos de vacunación, pero el reconocimiento de las distintas naturalezas de los grupos raciales puede atajar el problema de raíz y garantizar que ninguna comunidad se quede atrás.

VaccineActivists_PuiTakCenter_Chicago_LinghuaQiForGlobalCitizen-17.jpgCommunity members are assisted by staff from the Pui Tak Center with intake and vaccine registration. Currently, the center has helped vaccinate over 4,500 people in its building, with vaccine clinics taking place every Monday, Wednesday, and Friday.
Image: Linghua Qi for Global Citizen

"El acceso al idioma es realmente importante, y el chino es una lengua bastante común", dijo Wu. "Pero parte de nuestra defensa ante la ciudad es mostrar que no se puede atender a la población asiática sólo haciendo algo en Chinatown, porque están los vietnamitas, los coreanos, los sudasiáticos... son mucho más pequeños y tienen sus propias lenguas, sus propios grupos comunitarios".

Y añadió: "Hay que profundizar y trabajar más para establecer conexiones [con diferentes poblaciones]. Así que el acceso al idioma y el trabajo con los grupos comunitarios es realmente clave".

A medida que el Centro Pui Tak se va incorporando a sus programas extraescolares y a su funcionamiento habitual en el Barrio Chino de Chicago, tiene previsto continuar con sus clínicas de vacunación. En este momento, eso significa principalmente proporcionar vacunas de refuerzo a los grupos que cumplen los requisitos, pero Wu sigue viendo a personas que acuden a recibir su primera dosis.

El fin de la pandemia de COVID-19 está lejos de verse, sobre todo debido a la propagación de la variante ómicron por todo el mundo. Pero incluso con esta incertidumbre, la participación del Centro Pui Tak en la comunidad no cambiará. Y si otra crisis amenaza la salud y la seguridad de los residentes de Chinatown, el centro está ahí para apoyar a las personas que lo han ayudado a crecer.

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Por Jaxx Artz